Kan den digitala valutan Bitcoin släppa pokern fri?

player at computer 2

Sedan pokern på nätet kom till har regeringar, banker och byråkrater aktivt försökt kontrollera spelet.

De har gjort allt i sin makt för att begränsa spelandet geografiskt, beskatta det och i vissa fall förhindra att folk spelar poker överhuvudtaget.

Alla de här begränsningarna har gjort att nätpokerspelare drömt om en värld där alla kan spela när de vill och var de vill.

Bitcoin står för ett potentiellt paradigmskifte i pokervärlden på nätet eftersom det enkelt kringgår det problem som plågat nätpokern från dag ett: betalningarna.

I den här PokerListings-artikeln tar vi en närmare titt på Bitcoins växande popularitet och hur den virtuella valutan potentiellt kan förändra pokervärlden för alltid.

Vad fan är Bitcoin?

Bitcoin är många saker men en sak kan vi slå fast på en gång: Bitcoin är inte riktiga pengar.

I alla fall inte på det sätt man normalt föreställer sig pengar.

Ingen stat står bakom valutan och den representerar heller inte guld, silver eller någon annan fysisk handelsvara.

Bitcoin är kort och gott ett system för virtuella krediter som kan utbytas mot varor och tjänster där systemet accepteras.

Det finns risker. Eftersom hela systemet bygger på öppen källkod på nätet finns en rädsla att det kan hackas. Bitcoin har bara funnits i några år och många ekonomer ser det fortfarande som ett experiment.

Här är däremot den mest överraskande saken med Bitcoin:

Det fungerar.

Trots bekymren kring säkerhet och stabilitet har bitcoins blivit en eftertraktad vara och nu i september 2012 är växelkursen för den digitala valutan $10 USD per Bitcoin, med en total valutabas på över $90 miljoner USD.

Fenomenet har kallats för potentiellt världsförändrande och har börjat användas av företag och organisationer som Wikileaks, Free Software Foundation, Freenet, Internet Archive med flera.

Experter på e-valuta som Jon Matonis – som skriver för Forbes Magazine och är redaktör för Monetary Future – tror att Bitcoin kan förändra världen.

"Bitcoin är definitivt ingen fluga eftersom det är världens första äkta kryptovaluta", berättar han för PokerListings.

"Tidigare försök med kryptobaserade valutor krävde en centraliserad koordinator av något slag och det fanns alltid en källa till sårbarhet. Bitcoin designades för att vara motståndskraftigt".

En kort historik

Historien bakom Bitcoin låter som hämtad ur en Cyperpunk-roman.

Bitcoinnätverket kom online 2009 när skaparen Satoshi Nakamoto (förmodligen en pseudonym) släppte klienten som öppen källkod.

Nakamoto släppte inte bara ut Bitcoins i cirkulation heller. Istället tilldelades de "bitcoin miners", som med kraftfulla datorer löser block på nätverket och frigör 50 bitcoins åt gången.

Svårighetsgraden med bitcoin mining etablerar valutans svåråtkomlighet och praktiska värde.

Det finns en fastställd begränsning och inte fler än 21 miljoner bitcoins kommer någonsin att delas ut.

Sedan starten har priset på bitcoins fluktuerat hastigt och gått från $0 till över $30 och sedan tillbaka under $5.

Så varför skulle någon vilja ha med en digital valuta att göra som till slut kan visa sig vara värdelös?

Det är enkelt. Bitcoin är en global valuta. Den kan överföras omedelbart, behöver inget stöd av stater, företag eller gå omvägen via en betaltjänst som PayPal eller Neteller.

Och så en sak till: du kan använda valutan för att spela poker var som helst i världen.

Så kan Bitcoin förändra pokervärlden

Bitcoin är på många sätt perfekt anpassad för spel på nätet.

På grund av sin decentraliserade, globala och anonyma natur kan bitcoins plocka bort staten ur ekvationen.

Bitcoins används helt enkelt för att köpa marker på nätpokersajter. Eftersom det inte är några banker inblandade finns det inget sätt för stater eller myndigheter att sätta gränser för hur folk använder sina bitcoins.

Det finns redan flera pokersajter som börjat acceptera den digitala valutan, inklusive Switch Poker och SealsWithClubs. På den senare tar man bara emot bitcoins.

Pokerproffset Brian Micon – mannen bakom det kontroversiella pokerforumet NeverWin och mer nyligen DonkDown – är styrelseordförande för SealsWithClubs.

"Den revolutionära idén med Bitcoin är att istället för en regering är det kryptografi som backar upp bitcoin – det är det som förhindrar förfalskning och annan manipulation", säger han.

"Matematik styr systemet, inte människor. Bitcoin är en av de mest fantastiska bedrifterna av den mänskliga vetenskapen jag sett under min livstid".

Historien om SealsWithClubs är anmärkningsvärd i sig.

Enlig Micon var den en anonym pokerspelare med nicket Freemoney som bestämde sig för att starta SealsWithClubs efter att omständigheterna kring "Black Friday" 2011 gjorde det omöjligt för honom att spela poker online i USA.

I början var det Freemoney som startade alla spel själv och spelade heads up-matcher nästan dygnet runt. Till slut började pokerspelare och Bitcoin-fans att få upp ögonen.

Flera fördelar med att använda Bitcoin till nätpoker

För Micon står Bitcoin för ett direkt alternativ till nätpokerns nuvarande inriktning.

"Kommer ni ihåg betaltjänsterna och allt onödigt krångel de skapade? De finns inte längre", säger han.

"Ingen Daniel Tzvetkoff som stjäl $50 miljoner och inga checkar från 'Customer Service International'".

Även en expert på digitala valutor som Matonis håller med om att Bitcoin passar in naturligt i en spelmiljö online.

Matonis är snabb med att avfärda att en liknande plattform ens existerar.

"Nej, inte egentligen eftersom betalningsplattformen med en centraliserad knutpunkt för utfärdande och verifikation av transaktioner är en sårbarhet", säger Matonis.

"Som i fallet med Full Tilt i USA var det betalningstjänsterna som var i fokus för utredningen och straffansvaret. Bitcoins är ideala kasinomarker tack vare den användarstyrda anonymiteten".

Även om nätpoker blir lagligt i USA, vilket många experter tror kommer att hända inom några år, tror Micon att pokersajter med bitcoin förblir ett gångbart alternativ.

"Det kommer att bero på produkterna som erbjuds av lagliga USA-sajter och Bitcoin-sajter", säger han. "Om dina val står mellan $6 i rake på "Bellagio Online" mot vana proffs från Nevada eller 0,1 BTC i rake på SealsWithClubs mot slumpmässiga spelare från hela världen?"

"Bitcoinsajter kan få ett konkurrensmässigt övertag i det lagliga nätpokerlandskapet genom att hålla raken på en extremt låg nivå och genom att erbjuda spelen som spelarna vill ha".

Problem och säkerhetsfrågor kring Bitcoin-poker

Trots alla fördelar med att använda Bitcoin i nätpoker finns det några potentiellt stora hinder i vägen för att det ska anammas av den stora massan.

I en industri som plågas av skandaler, bedrägerier och fusk är förtroende alltid högsta prioritet och även Micon erkänner att just det är något man behöver jobba på.

"Det här är nätpokerns Vilda Västern", säger Micon.

"Valutan flukterar vilt och jag tror att risken för att Bitcoinsystemet totalhavererar är större än 25 %. Kom ihåg att vi förlitar oss på "ohackbar kryptografi" här. De orden skrämmer skiten ur mig och det bör gälla dig också".

Den risken förhindrar trots allt inte att miljontals människor handlar med bitcoins.

Den andra utmaningen med Bitcoin är att, i motsats till betalningstjänster som PayPal, finns inte pengarna bara i molnet. De finns på din dator, och om du förlorar eller raderar filen är pengarna borta.

"Att ta emot en Bitcoinbetalning är som att ta emot en hög med marker eller hundradollarsedlar", förklarar Matonis.

Historiskt har inte själva Bitcoin haft problem med storskalig hackning, men växlingssajterna (där du skaffar bitcoins) har haft problem.

Den största plumpen i protokollet för Bitcoin är från juni 2011 när Mt.Gox, det mest populära växlingskontoret vid tidpunkten, utsattes för en attack som påverkade motsvarande 8,7 miljoner dollar i bitcoins.

Hacken av Mt.Gox resulterade i ett massivt fall i Bitcoins växelkurs, även om valutan har återhämtat sig ordentligt sedan dess.

Framtiden för nätpoker och Bitcoin

Så är Bitcoin verkligen framtidens valuta och nätpokerns slutgiltiga befriare?

Det är något som ekonomer runtom i världen fortfarande försöker klura ut.

Vid det här laget står det däremot klart att Bitcointåget accelererar snabbt.

Även fluktuationerna i priset är något man kan förvänta sig, enligt Matonis.

"Sådana fluktuationer är normala för nystartade valutor som går igenom global prisutvärdering under en treårsperiod", säger han.

"Diagrammet påminner väldigt mycket om priset på silver, som gick från $50 per uns till $4 per uns och sedan tillbaka till $50 igen. Ingen påstår att silver inte är pengar!"

Micon tror att det blir allt svårare för nätpokersajter att ignorera Bitcoin.

"Det står för mycket på spel för sajter som inte erkänner tekniken och vad som är möjligt med den", säger Micon.

"Det är bara en tidsfråga. De smarta företagen tittar redan närmare på det och för de stora är tekniken inte riktigt redo än. För mindre nischsajter är den perfekt redan nu".

Om Bitcoin tar över inom nätpoker kommer inte regeringen i USA, eller någon regering för den delen, att ha något att säga till om i spelets framtid.

"Regeringen i USA kan komma att ta ställning till bitcoin som en enkel symbol för byteshandel i skattemässig mening", säger Matonis.

"Annars får de problem, eftersom alla försök att definiera det som en valuta och/eller uttryckligt förbjuda den bara skulle leda till en ökning av legitimiteten och öka användningen".

"Eftersom Bitcoin är decentraliserat kan det inte tas bort, på det sätt som e-Gold och andra centraliserade utgivare är sårbara."

Så Bitcoin är nätpokerns framtid?

Kanske, kanske inte. Men det ger oss en försmak av hur nätpokervärlden skulle kunna se ut utan gränser och restriktioner.