Hur klarar WSOP krisen?

Deathmatch at the Rio
Hur mycket kommer att ligga på bordet 2009?

USA må vara mitt i en dramatisk ekonomisk inbromsning, men experterna är inte beredda att dödförklara World Series of Poker - inte än.

I februari sa WSOP-kommissionären Jeffrey Pollack till Poker Listings att världsekonomin och dess effekt på pokern skulle bli den stora nyheten i samband med sommarens WSOP.

Det är ingen hemlighet att Las Vegas vacklar. Kasinooperatörernas aktier faller fritt och de stora hotellen har tvingats sänka rumspriser och hitta på olika erbjudanden för att locka besökare.

Men för många experter innebär problemen i kasinoindustrin inte nödvändigtvis att även pokern behöver hamna i knipa.

- Poker skiljer sig i grunden från resten av gamblingindustrin, säger Andrew M Woods. Han är Executive Director i Global Poker Strategic Thinking Society (GPSTS) och före detta föreläsare i ekonomi vid Harvard College.

- Poker är ett skicklighetsspel. Man spelar mot jämlikar, inte mot ett hus. Det är andra människor som spelar, och av helt andra anledningar.

- Folk sätter sig inte och spelar poker med sin disponibla inkomst med avsikten att vinna en storvinst som i andra kasinospel. Det är inte en osannolik dröm som man kan slänga bort $20 på. De flersta spelar för att de tror att de kan tjäna på det.

David Schwartz är chef för Center for Gaming Research vid University of Nevada I Las Vegas. Han håller med:

- Eftersom poker inte är ett rent turspel där huset alltid har fördel, är poker inte på samma sätt något man gör med pengar man eventuellt har över i slutet av månaden. För om du är bra - och vem tror inte de är bra, kan du spela med förväntad vinst. En del kan till och med öka sitt pokerspelande i dåliga tider, säger David Schwartz.

Vad gäller deltagarantalet i WSOP går experternas åsikter isär.

WSOPs medieansvarige, pokerhistorikern Nolan Dalla, låter optimistisk.

Nolan Dalla
Nolan Dalla

- Jag vill inte låta som en cheerleader, men jag tror att WSOP är en så stor grej för många att inverkan från den ekonomiska krisen kommer att bli minimal, åtminstone i år, säger han.

Ken Adams, Washington-baserad advokat och före detta styrelsemedlem för World Poker Association, förutspår att i synnerhet huvudtävlingen, $10 000 Main Event, kommer att gå bra även framöver.

- Jag tror inte att startfältet i Main Event kommer att minska, i och med att antalet nätkvalare inte ser ut att minska inom någon överskådlig framtid, säger Ken Adams

- De senaste åren har så mycket som 75 procent av platserna i Main Event besatts av spelare som har kvalat in via satelliter. En följd av detta är att fältet har blivit mycket yngre och mycket mer internationellt än förr om åren, i och med att internet drar till sig unga spelare från jordens alla hörn.

Woods håller med om det:

- Internetexplosionen har gett upphov till en fast kärna av kunder. Nuförtiden är nivån på pokerkunnandet så hög att folk inte längre ser WSOP som ett lotteri - det är mer som PGA (Amerikanska proffstouren i golf).

Även Dalla framhåller WSOPs ökande diversifiering som ett starkt skäl till varför han tror att WSOP kommer fortsätta att gå bra.

- Varje enskild grupp av spelare som får problem kompenseras av att andra grupper ökar i antal, säger han och pekar på unga spelare och internationella spelare som två exempel på grupper som ökar i antal.

- Jag tror att många spelare som har vuxit upp och sett poker på teve kommer att åka till WSOP så snart de har fyllt 21. De yngre spelargrupperna är bra för WSOP på både kort och lång sikt.

Oavsett om antalet spelare minskar i WSOP 2009 var alla fyra experterna ense om att det inte är något fel på WSOPs hälsa.

- Min magkänsla säger mig att det kommer bli en mycket liten tillbakagång i antalet spelare, även om det inte precis är mitt expertområde", säger Schwartz. "Men jag tycker att Harrah's och Jeffrey Pollack har gjort ett strålande jobb med att bygga upp varumärket och jag tror att deras ansträngningar kommer att motverka en eventuell nedgång för WSOP.

- Självklart kommer det att förekomma perioder med tillbakagång eller stillestånd. Ingenting kan fortsätta växa med 50 procent per år som WSOP gjorde mellan 2003 och 2008. Men jämfört med andra former av underhållning och fritidsaktiviteter, särskilt gambling, verkar WSOP och poker i allmänhet klara sig rätt bra, säger Nolan Dalla.